Des chiens pour lutter contre la perte de biodiversité

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Combien de loutres reste-t-il en Allemagne ? Dans quels habitats les tritons huppés, dont les populations semblent décliner en Europe, se répartissent-ils aujourd’hui et que dire des hérissons urbains qui doivent faire face à des problématiques différentes de leurs homologues ruraux ? Quiconque veut protéger efficacement une espèce devrait être en mesure de répondre à ces questions. Cependant, à de nombreuses reprises, ce n’est pas facile, car de nombreux animaux restent cachés aux yeux des humains et de leurs prédateurs, et même leurs excréments peuvent être difficiles à trouver pour les experts.

Au point qu’il est souvent difficile de savoir exactement si les populations d’une espèce sont en déclin, comment ce déclin progressif se produit ou où se trouvent les survivants restants. Et c’est que selon le docteur Annegret Grimm-Seyfarth du Centre UFZ Helmholtz pour la recherche environnementale : « Nous avons un besoin urgent d’en savoir plus sur ces espèces, mais pour cela, nous devons d’abord savoir où elles se trouvent. »

Avec l’aide de ces chiens détecteurs, selon les auteurs, les espèces recherchées sont susceptibles d’être trouvées plus rapidement et plus efficacement qu’avec d’autres méthodes.

Selon le chercheur, auteur principal d’un article paru cette semaine dans la revue spécialiséea Méthodes en écologie et évolution sous le titre Les chiens de détection dans la conservation de la nature : une base de données sur leur déploiement mondial avec un bilan sur les races utilisées et leurs performances comparées à d’autres méthodes, les listes d’animaux et de plantes en voie de disparition sur Terre s’allongent et pour arrêter cette tendance, de plus en plus d’informations sont nécessaires« . « Il est souvent difficile de savoir exactement où se trouvent les espèces individuelles et comment leurs populations se développent », poursuit-il. « Des chiens de détection spécialement entraînés peuvent être indispensables dans de tels cas. » Et avec l’aide de ces chiens, selon pour les auteurs, les espèces recherchées sont susceptibles d’être trouvées plus rapidement et plus efficacement qu’avec d’autres méthodes.

La télédétection avec imagerie aérienne et satellite est utile pour cartographier des paysages ouverts ou détecter des animaux plus grosCependant, lorsqu’il s’agit de zones à forte végétation et de petites espèces cachées, les experts doivent travailler avec des caméras, des pièges et autres, ou effectuer eux-mêmes la recherche et le suivi. D’autres techniques, comme l’analyse des traces d’ADN dans l’environnement, suscitent également un intérêt croissant dans le monde ces dernières années.

Thur, Suisse

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Cependant, l’utilisation de chiens de détection spécialement entraînés peut également être particulièrement utile dans ces tâches de localisation. Après tout, alors que les humains ont environ six millions de récepteurs olfactifs, un chien de berger en a plus de 200 millions et un beagle même 300 millions.En d’autres termes, l’odorat d’un chien est pratiquement prédestiné à trouver les moindres traces de l’espèce cible. Cela signifie que les chiens peuvent capter un large éventail d’odeurs, souvent à des concentrations infimes. Par exemple, ils peuvent facilement trouver des excréments d’animaux dans une forêt ; plantes, champignons et même animaux sous terre, et c’est précisément ce que l’équipe Grimm-Seyfarth veut valoriser.

Bien plus qu’un chien truffier

À l’UFZ, les chiens détecteurs ont déjà prouvé leurs compétences dans divers projets de recherche. « Afin de mieux évaluer leur potentiel, nous avons voulu savoir comment les chiens détecteurs étaient auparavant utilisés dans le monde », explique la chercheuse qui, avec son collègue enseignant Wiebke Harms et le docteur Anne Berger de l’Institut Leibniz de recherche zoologique et faunique (IZW) à Berlin, a passé en revue 1 220 publications documentant l’utilisation de chiens de recherche et de pistage dans plus de 60 pays. « Nous étions particulièrement intéressés par les races de chiens utilisées, les espèces qu’ils étaient censés suivre et la façon dont ils remplissaient leurs fonctions », a déclaré Grimm-Seyfarth.

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La plus longue expérience avec les chiens détecteurs est en Nouvelle-Zélande, où les chiens traquent les oiseaux menacés depuis environ 1890. Depuis lors, l’idée a été mise en œuvre dans de nombreuses autres régions, notamment en Amérique du Nord et en Europe, où les études analysées se sont principalement concentrées sur la recherche d’animaux. , ainsi que leurs habitats et leurs empreintes. De cette façon, les chiens ont été utilisés pour trouver plus de 400 espèces animales différentes, généralement des mammifères parmi lesquels se distinguent les félins, les canidés, les ours et les martres. Ils ont également été utilisés pour trouver des oiseaux et des insectes, tels que 42 espèces végétales différentes, 26 espèces fongiques et 6 espèces bactériennes. « Ce ne sont pas toujours des espèces en voie de disparition; les chiens flairent parfois aussi les parasites comme les scolytes ou les plantes envahissantes comme l’herbe à poux », précise l’auteur principal de l’article.

Un détective pur-sang

« En principe, toutes les races de chiens peuvent être dressées pour ces tâches », continuer. « Mais certains d’entre eux peuvent nécessiter plus de travail que d’autres. » Les pinschers et les schnauzers, par exemple, sont désormais plus susceptibles d’être élevés comme chiens de compagnie et donc moins motivés pour suivre les espèces. Les terriers ont tendance à abattre immédiatement leurs cibles, ce qui n’est bien sûr pas souhaitable.

Les labradors, les retrievers, les border collies et les bergers allemands sont parmi les chiens détecteurs les plus populaires dans le monde.

Les pointeurs et les setters, en revanche, ont été spécialement élevés par des chasseurs du monde entier pour trouver et signaler des proies, mais pas pour les chasser. C’est pourquoi ces races sont souvent utilisées dans des projets de recherche et de conservation en Amérique du Nord, en Grande-Bretagne et en Scandinavie pour détecter les oiseaux qui se reproduisent au sol comme les perdrix et les tétras. De leur côté, les retrievers et les bergers ont aussi des qualités qui les rendent doués pour le pistage des espèces ; ils sont avides d’apprendre, faciles à motiver, aiment travailler avec les gens et n’ont généralement pas une forte pulsion de proie. C’est pourquoi les labradors, les retrievers, les border collies et les bergers allemands sont parmi les chiens de détection les plus populaires dans le monde.

Par exemple, Zammy, le border collie Grimm-Seyfarth, a appris en tant que chiot à suivre les excréments de loutres. Il s’agit d’une contribution précieuse à la recherche car les excréments peuvent être analysés génétiquement pour savoir de quel individu ils proviennent, comment ils sont liés à d’autres congénères et ce qu’ils ont mangé. Cependant, même pour les humains les plus expérimentés, ces traces révélatrices ne sont pas si faciles à trouver. Les excréments, en particulier ceux de petite taille et de couleur foncée, sont faciles à manquer. Les chiens, au contraire, reniflent même les déjections les plus insignifiantes sans distinction. Dans une étude antérieure de l’UFZ, ils ont trouvé quatre fois plus de déjections que les chercheurs humains seuls.

Annegret Grimm-Seyfarth avec son chien de détection spécialement dressé "Zammy
Photo : André Künzelmann / UFZ

De plus, selon la présente étude, de nombreuses autres équipes de recherche dans le monde ont eu des expériences similaires, et dans près de 90% des cas, les chiens ont fonctionné beaucoup plus efficacement que les autres méthodes de détection. Par rapport aux pièges photographiques, par exemple, ils ont détecté entre 3,7 et 4,7 fois plus d’ours noirs, de martres et de lynx roux, et ils ont tendance à atteindre leur destination particulièrement rapidement. « Ils peuvent trouver une seule plante sur un terrain de football en très peu de temps », explique Grimm-Seyfarth. « Ils peuvent même découvrir les parties souterraines des plantes. »

Cependant, pour être réaliste, il est important de noter que dans certains cas ce n’est pas la méthode la plus appropriée. Les rhinocéros, par exemple, laissent leurs gros tas d’excréments bien visibles. sur les routes afin que les humains puissent facilement les trouver par eux-mêmes, donc dans ce cas et dans le cas d’espèces similaires, l’utilisation de chiens serait un gaspillage de ressources. D’autres espèces identifient les chiens sauvages comme des ennemis, de sorte que les chiens de détection sont plus susceptibles d’être trouvés, chassés et proies, plutôt que le « chasseur ».

Les scientifiques qui ont mené les recherches lanceront bientôt un nouveau projet dans lequel des chiens aideront à trouver des plantes envahissantes.

« Cependant, dans la plupart des cas où les chiens n’étaient pas aussi performants, un mauvais entraînement était à blâmer. », défend Grimm-Seyfarth. Le chercheur soutient qu’un bon dressage de l’animal est le facteur le plus important pour le succès des chiens de détection. « Si le bon chien est sélectionné, que l’on en sait suffisamment sur l’espèce cible et que l’étude est conçue en conséquence, cela peut être une excellente méthode de dépistage. » Aujourd’hui, elle et ses collègues prévoient déjà de nouvelles applications utiles pour ces chiens détecteurs. Ils lanceront bientôt un nouveau projet dans lequel des chiens aideront les chercheurs à trouver des plantes envahissantes. Une fois de plus, ils se révéleront être les meilleurs amis de l’homme, même dans des entreprises aussi nobles que la protection de la nature.

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