Des Pyrénées à la Patagonie

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J’ai eu l’occasion de voyager dans le sud de la Patagonie à plusieurs reprises. C’est un territoire légendaire, où la steppe et les montagnes composent des paysages magnétiques où le vent semble tout façonner. Ces dernières fois, ma destination a été la province chilienne d’Ultima Esperanza et l’objectif principal, le puma.

Les chiens de garde se sont révélés être des outils de conservation efficaces en Patagonie.  Ci-dessus, un jeune spécimen, croisement entre un dogue des Pyrénées et un berger de la Maremme italienne, avec son troupeau de moutons, qu'il défendra contre l'éventuelle attaque d'un puma.
Photo: Andoni Canela

Il y a six ans, j’y ai rencontré un animal qui m’a surpris : à quatre pattes, très poilu et étranger. Je ne m’attendais tout simplement pas à le trouver sous ces latitudes. Je me suis trompé de le voir dans la steppe patagonienne : que faisait-il là ? Es-tu sûr que c’était ce que je pensais ? Après quelques instants de doute, j’étais certain qu’il s’agissait d’un dogue des Pyrénées.

Cela faisait de nombreuses années que je n’avais pas vu cette race pour la première fois protéger les troupeaux de moutons du nord de la Navarre, ma patrie, parmi les pâturages et les forêts des vallées de Roncal, Salazar et Aézcoa. Il l’avait également trouvé dans les vallées voisines de Hecho et Ansó, dans les Pyrénées aragonaises. Mais que faisait-il en Patagonie ?

Pendant des siècles, Les dogues des Pyrénées ont eu pour mission de protéger les moutons des attaques des loups, ours et autres animaux sauvages. Aussi des voleurs de troupeaux. Ce sont des chiens grands et forts (ils peuvent peser près de 100 kilos), dociles et très intelligents. Aujourd’hui, ils jouissent d’une grande reconnaissance et sont utilisés comme chiens de garde dans de nombreux pays.

C’est quand j’ai rencontré ce dogue que j’ai rencontré José Antonio Kusanovic. Homme polyvalent doté d’un grand charisme, il travaille dans les champs comme le fait sa famille depuis des générations. En plus de se consacrer à l’élevage, il a également développé d’autres activités liées au tourisme. De plus, il élève depuis plusieurs années des chiens de garde, notamment deux races : le Mâtin des Pyrénées et le Berger de la Maremme, ce dernier originaire des Alpes italiennes.

Chiots Mâtin des Pyrénées;  En vivant avec les moutons dès leur plus jeune âge, ils s'intègrent au troupeau et développent un fort instinct protecteur.
Photo: Andoni Canela

Kusanovic explique comment l’idée est née : « C’était par nécessité. Nous étions désespérés parce que nous ne pouvions pas élever de moutons. Les attaques de puma étaient constantes. En étudiant l’expérience d’autres endroits, nous avons trouvé la solution : des chiens de garde. Il faut bien choisir la race et élever correctement les chiens pour qu’ils s’adaptent bien au troupeau et au terrain. Ainsi, son efficacité est énorme et la protection du bétail est garantie ». Le processus d’élevage est essentiel : « La mère dogue met bas dans le troupeau et passe les premières semaines avec les chiots dans le corral, vivant avec les moutons. » Cela laisse une empreinte fondamentale sur les chiens, qui se sentent partie intégrante du troupeau et les amèneront à protéger les moutons comme s’ils étaient leur propre famille. Au bout de quelques semaines, la mère quitte l’étable et les petits restent seuls avec les moutons. En quelques mois, ces chiots deviennent de véritables chiens de garde.

J’ai récemment rencontré à nouveau Kusanovic. Fier de son travail d’éleveur de chiens, il m’a expliqué comment son travail d’élevage de molosses a évolué : « J’ai déjà élevé près de 500 chiens de berger et les ai livrés au Chili, en Argentine et en Uruguay. Certains ont même voyagé aux États-Unis. Dans tous ces endroits, les chiens évitent l’attaque des pumas sur les moutons.

Maintenant, Le parc national Torres del Paine regorge de chiens de berger. Les pumas s’approchent rarement du bétail et les éleveurs ne voient donc plus la nécessité de les abattre comme ils le faisaient auparavant.. La dernière fois que j’ai vu Kusanovic, il m’a raconté une histoire récente qui en dit long sur l’efficacité et l’importance des chiens de berger : « Dans notre ranch à Torres del Paine, nous avions un chien de berger. Pendant les 10 années qu’il a vécues, les pumas n’ont pas tué un seul mouton. Après la mort du chien, en deux semaines, les pumas avaient tué 27 moutons. Bientôt, j’y ai amené un petit de six mois et, à ce jour, plus aucun mouton n’est mort. »

Les chiens de garde se sont révélés être des outils de conservation efficaces en Patagonie. Ci-dessus, un jeune spécimen, croisement entre un dogue des Pyrénées et un berger de la Maremme italienne, avec son troupeau de moutons, qu’il défendra contre l’éventuelle attaque d’un puma. Ci-dessous, chiots Mâtin des Pyrénées ; En vivant avec les moutons dès leur plus jeune âge, ils s’intègrent au troupeau et développent un fort instinct protecteur.

Cet article est tiré du numéro de décembre 2020 du magazine National Geographic.

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